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Corrente dell’Atlantico instabile

Corrente dell'Atlantico instabile

La principale corrente dell’Oceano Atlantico, a cui appartiene anche il flusso del Golfo, potrebbe aver perso stabilità nel corso del secolo scorso.

Questo è mostrato in un nuovo studio pubblicato in Nature Climate Change. (1) L’Atlantico Meridionale ribalta la circolazione (Atlantic meridional overturning circulation – AMOC) (2) trasporta le masse di acqua calda dai tropici verso nord sulla superficie dell’oceano e sull’acqua fredda verso sud con il fondo dell’oceano, che è più rilevante per le temperature relativamente mite in Europa. Inoltre, influenza i sistemi meteorologici in tutto il mondo. Un potenziale collasso del presente sistema attuale dell’oceano potrebbe quindi avere gravi conseguenze.

«L’Atlantico meridionale ribaltabile è davvero uno dei sistemi di circolazione chiave del nostro pianeta», il dottor Niklas Boors, l’autore dello studio dell’Istituto Potsdam per la ricerca sull’impatto climatico, Freie Universität Berlin e Exeter University. «Sappiamo già da alcune simulazioni informatiche e dai dati del passato della Terra, i cosiddetti paleoclimate proxy records, che l’AMOC può esibire – oltre alla modalità forte attualmente raggiunta: una modalità di funzionamento alternativa, sostanzialmente più debole. Questa bi-stabilità implica che le transizioni brusche tra le due modalità di circolazione sono in linea di principio possibili».

La perdita della stabilità dinamica potrebbe alla fine portare al crollo

È stato mostrato in precedenza che l’AMOC è attualmente più debole in più di 1000 anni. Tuttavia, finora è rimasto una domanda aperta se l’indebolimento osservato corrisponde a un cambiamento nello stato medio di circolazione o se è associato a una perdita effettiva della stabilità dinamica. «La differenza è cruciale», afferma il dottor Niklas Boers, «perché la perdita della stabilità dinamica potrebbe significare che l’AMOC abbia avvicinato la sua soglia critica, oltre a cui potrebbe verificarsi una transizione irreversibile in modo sostanziale e in pratica».

I dati osservativi a lungo termine della forza dell’AMOC (Atlantic meridional overturning circulation) sfortunatamente non esistono, ma l’AMOC lascia le cosiddette impronte digitali nei modelli di temperatura e salinità della superficie del mare dell’Oceano Atlantico. «Un’analisi dettagliata di queste impronte digitali in otto indici indipendenti ora suggerisce che l’indebolimento dell’AMOC durante il secolo scorso è davvero probabile che sia associato a una perdita di stabilità», afferma Niklas Boers. «I risultati sostengono la valutazione che il declino dell’amoc non è solo una fluttuazione o una risposta lineare alle temperature crescenti, ma probabilmente significa l’avvicinamento di una soglia critica oltre la quale il sistema di circolazione potrebbe crollare».

Oltre al riscaldamento globale, l’afflusso di acqua dolce è un fattore – che è anche collegato ai cambiamenti climatici

Un certo numero di cause è probabilmente importante per il fenomeno – fattori che aggiungono l’effetto diretto che il riscaldamento dell’Oceano Atlantico ha sulla sua circolazione. Questi includono l’afflusso di acqua dolce dalla fusione della lastra di ghiaccio della Groenlandia, che si scioglie il ghiaccio marino, l’aumento delle precipitazioni e il run-off del fiume. L’acqua dolce è più leggera dell’acqua salata e riduce la tendenza dell’acqua per affondare dalla superficie a maggiori profondità, che è uno dei driver del ribaltamento.

Il dottor Niklas Boors spiega; «Non mi aspettavo che l’eccessiva quantità di acqua dolce aggiunta nel corso del secolo scorso avrebbe già prodotto una tale risposta nella circolazione ribaltabile. Abbiamo urgentemente bisogno di conciliare i nostri modelli con le prove osservative presentate per valutare quanto lontano o quanto vicino alla sua soglia critica è realmente l’AMOC».

Mentre la rispettiva rilevanza dei diversi fattori deve essere ulteriormente studiata, sono tutti collegati ai cambiamenti climatici causati dall’uomo.

L’Istituto Potsdam per la ricerca sull’impatto climatico (PIK) è uno dei principali istituti di ricerca che affronta domande pertinenti nei settori del cambiamento globale, degli impatti climatici e dello sviluppo sostenibile. Gli scienziati naturali e sociali lavorano a stretto contatto per generare approfondimenti interdisciplinari che forniscono una base solida per il processo decisionale per la società, le imprese e la politica. (4)

Riferimenti:

(1) Observation-based early-warning signals for a collapse of the Atlantic Meridional Overturning Circulation

(2) Atlantic meridional overturning circulation – AMOC

(3) Niklas Boors

(4) Potsdam Institute for Climate Impact Research

Autore traduzione riassuntiva e adattamento linguistico: Edoardo Capuano / Articolo originale: Major Atlantic ocean current system might be approaching critical threshold

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